近年、腸にまつわる研究が世界的に注目を集めるなか、その重要なキーとして腸内細菌の生態、ヒトの健康との関わりなどが徐々に解明されてきています。

ヒトは食べることでエネルギーを得て、生命活動を営んでいますが、それは単独で成り立っているわけではなく、その背後には腸内細菌をはじめとする目に見えない微生物との協力関係、すなわち「共生」があります。

共生とはわたしとあなた、自己と非自己のコミュニケーション、この世界を一つの生態系として捉えた場合、腸もまたこうしたコミュニケーション空間の一部、いわばこの世界の縮図であることが見えてきます。

TISSUE」では、腸内細菌研究のパイオニアで、「善玉菌」「悪玉菌」の名付け親である光岡知足さん(理化学研究所名誉研究員)の足跡をたどり、氏の提唱する生き方の哲学、発想について紹介してきました。

今回はその特別編として、光岡さんとも親交のある、食品免疫学者の上野川修一さん(東京大学名誉教授)に登場いただき、腸という小宇宙の実態、そして大きく進展する腸内細菌研究のいまについて伺いました。

2017年8月、東京都内で収録。

5食物アレルギーから腸内細菌研究へ

――
そもそも腸内細菌は外部にいた生き物だったわけですから。
上野川
そうです。免疫系にとっては、最初はすべての物質が異物です。オーストラリアのF・M・バーネットの唱えた学説があるのですが、それは生まれてきた時に、すべての異物に反応する抗体をつくる細胞が揃っていると。
ただ、自分の体をつくっている成分は、最初に自分の体の中でつくられるため、自分の体と反応する細胞はアポトーシスを起こして死んでしまう。だから、我々の体の中では自己に反応するものがなくなってしまうというんです。
――
なるほど。だから、自分以外の異物に反応するものだけが残って、増えていくわけですね。
上野川
バーネットは、それを証明してノーベル賞をもらっています。ですから、食べ物でもなんでも基本的にはすべてのものに免疫が反応するんですが、実際は反応する場合もあるし、しない場合もある。「なぜそんなことが起きるか?」というところで、ポーリー・マッチンジャーという研究者が唱えた「デンジャーセオリー」と呼ばれる説があります。
――
はい、聞いたことがあります。
上野川
デンジャーセオリーというのは、免疫系には単純に自己と非自己を見分ける以外にも、自分とってデンジャラスなものとセーフティーなものを見分ける仕組みがあると。
――
それは免疫寛容の仕組みを含んでいますよね?
上野川
まあ、「悪い」というのをどこで見分けているのかまだ十分にわからないですが(笑)、病原細菌は反応するけれども腸内細菌はやっつけない、それはデンジャラス(危険)ではないからという意味で考えればいいと思います。
――
危険ではないという判断で寛容性が生じると。
上野川
ええ。これに関連して、僕はオーラルトレランスの研究をずっとしていたんですが……。たとえば、体に抗原を入るとこれに対する抗体ができます。ところが、初めにこれを経口的に食べさせておくと抗体産生が起こらないんですね。経口免疫寛容とも呼ばれています。
――
ああ、経口免疫寛容の話ですね。
上野川
そうです。30年くらい前からその仕組みを研究していました。
――
アレルギーの治療として、いまではずいぶんと広がっていますよね?
上野川
広がりましたね。特に臨床的研究が行われるようになりました。
――
先生の場合、免疫学であってもまず食ありき、なんですね。オーラルトレランスもその一環であると。
上野川
ええ。ですから、アレルギーでも食物アレルギーに興味を持ってその研究をずっとやっていました。
――
ご研究のそもそものきっかけは?
上野川
大学でミルクタンパク質の構造について研究を始め、大学院の時にミルク・アレルギーの研究を始めました。研究対象になったのは、ミルク・アレルギーの原因タンパク質の構造です。
これは、アレルギーを起こす特定の構造があるか、という研究です。ミルクはタンパク源としては良質ですが、それがなぜアレルゲンになってしまうのかということがテーマでしたね。
通常はタンパク質を含んだ食物を摂取してもアレルギーを起こすわけではなく、逆に抑える機構があり、これがオーラルトレランス(経口免疫寛容)と呼ばれているわけです。
――
研究が食品とアレルギー抑制の関係に移っていったわけですね。
上野川
たとえば、ある食べ物をとるとそのなかのタンパク質に対してだけ免疫応答がなくなる、それがオーラルトレランスなのですが、こんなことがなぜ起こるのか? 研究を始め、検証していきました。
その過程で、オーラルトレランスとは食品中のタンパク質に対するアレルギーを防ぐ仕組みと考えました。簡単に言えば、このトレランスが破られるとアレルギーになるわけですね。
――
腸内細菌についての研究を始めたのは、その後ですか?
上野川
ええ。特に免疫と腸内細菌の関係に興味を持ちました。また、有益な菌(プロバイオティクス)と免疫の関係に興味を持ち、食物アレルギーをプロバイオティクスで抑えられるかについても研究してきました。
――
栄養との関連もあり、腸内環境に関心が向かった?
上野川
そうですね。光岡知足先生とは、機能性食品について取り組んでおられた時からのご縁です。当時、私は機能性食品のワーキンググループの若いメンバーでしたが、当時は腸内細菌やプロバイオティクスについて未知のことが多い時代でした。それが、光岡先生は新しい仮説を立てて、それを次々と実証していったわけです。
――
すごいですね。どうしてわかったんでしょうか?
上野川
いやあ、それは光岡先生にお聞きしたいところです。僕の場合、腸内細菌の研究はプロバイオティクスから始まり、それと同時に腸内細菌自体の研究も始まって、のちに腸管の細胞との相互作用の研究につながっていきました。

僕はそれまでタンパク質のアレルゲンの研究をしていましたが、それが生体側のアレルゲンと反応する細胞の研究へ移っていったんです。タンパクのアレルゲン、オーラルトレランス、腸内細菌と、いずれも細胞を使った研究です。
これらはすべて多くの若い研究者との共同で行われたもので、どれも彼らの協力があって進められ、様々な事実が明らかになりました。

(つづく)

2017年8月、東京都内で収録。

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プロフィール

ポートフォリオ

上野川修一 Shuichi Kaminogawa

1942年、東京都出身。東京大学名誉教授。農学博士。東京大学農学部農芸化学科卒業。同大助手、助教授を経て、2003年まで東京大学大学院農学生命科学研究科教授。2012年まで日本大学生物資源科学科教授。食品アレルギーや腸管免疫のしくみ、腸内細菌のからだへの影響などの研究に従事。日本農芸化学会会長、内閣府食品安全委員会専門委員会座長、日本ビフィズス菌センター(腸内細菌学会)理事長を歴任。現在、日本食品免疫学会会長。紫綬褒章、国際酪農連盟賞、日本農芸化学会賞等を受賞。著書に、『からだの中の外界 腸のふしぎ』(講談社ブルーバックス)、『免疫と腸内細菌』(平凡社)、『からだと免疫のしくみ』(日本実業出版社)など多数。食アレルギー、腸管免疫、腸内細菌などに関する研究論文多数。


背景写真 by Jean-Philippe Delberghe on Unsplash

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